El vapor «Nuevo Amanecer» impulsará el transporte de mercancías británico

Steamology, una empresa emergente de tecnología ecológica del sur de Inglaterra, está haciendo retroceder las ruedas del tiempo. La empresa está a punto de hacer historia recurriendo a la histórica fuente de energía del vapor. Sin embargo, de una forma totalmente futurista, es vapor, Gran Bretaña, pero no como lo conocemos.

Siempre hemos pensado que el vapor era inodoro, incoloro e invisible. Sin embargo, la empresa pionera en ingeniería Steamology ha conseguido su primer contrato comercial para apoyar la eliminación de todas las emisiones de los trenes de mercancías con la evaluación de… vapor verde.

Transporte de mercancías con cero emisiones

Se está gestando en su sede de West Dean, Hampshire. Los cerebritos de Steamology han sido contratados para trabajar con algunos de los nombres más importantes del sector ferroviario. Se pondrán manos a la obra con la multinacional de ingeniería y sostenibilidad Arup y la empresa de alquiler de trenes Eversholt Rail. Freightliner también podría aportar su granito de arena.

«La electrificación y el uso de locomotoras eléctricas de carga pesada es la forma más eficiente de transportar mercancías por tierra», afirma un comunicado conjunto de los nuevos socios comerciales. «Sin embargo, grandes partes de la red ferroviaria nacional siguen sin electrificar. Este proyecto proporcionará un medio complementario de transporte de mercancías por ferrocarril con cero emisiones.» Podrían conseguirlo con un medio familiar para James Watt y George Stevenson: la tracción a vapor.

Conversión de un Clase 60 convencional

Steamology ha desarrollado una nueva tecnología patentada para generar vapor a alta presión sin emisiones de carbono. En lugar del método tradicional de siglos de antigüedad de hervir agua con un fuego de carbón, están trabajando en un sistema que quema hidrógeno en oxígeno dentro de pequeños generadores de vapor modulares.

A DCRail aggregates train hauling materials for HS2 in the countryside - seen from a high vantage point
Un ejemplo de la locomotora de la Clase 60 que será la base del proyecto Steamology «New Dawn». Esta locomotora de la Clase 60, bautizada como «Thomas Barnardo», realiza un servicio que en años anteriores se habría asignado a una locomotora de vapor 9F. En la imagen, dirigiendo una carga de piedra caliza para la construcción de HS2. Imagen: © Jamie Squibbs/DCRail
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Según la asociación, este vapor «verde» con cero emisiones de carbono puede crearse a escala de megavatios. El proyecto Nuevo Amanecer aplicará esta innovación al ferrocarril mediante la conversión de una locomotora diésel convencional de la clase 60. La locomotora se reconstruirá y se instalará en el tren. La locomotora se reconstruirá para convertirla en un prototipo de plena potencia. Steamologoy afirma que esto supondrá el regreso del vapor tras una pausa de más de 60 años.

Una nueva locomotora de vapor

No es exactamente una pausa de sesenta años. En efecto, a mediados de los años sesenta, el vapor convencional desapareció rápidamente. Sin embargo, varios centenares de locomotoras se salvaron del desguace. En la actualidad, muchas de ellas operan en el extenso y singular sector del patrimonio ferroviario británico y en operaciones chárter de pasajeros de línea principal. Estos trayectos se cobran muy caros y acaparan los titulares. Un ejemplo de ello son los recientes problemas de seguridad en las puertas de la excursión diaria «Jacobite» en Escocia, también conocida como el tren de Harry Potter por aparecer en las películas del mismo nombre.

El proyecto Nuevo Amanecer se ha bautizado así como un guiño de respeto a la herencia británica de las locomotoras de vapor. La última locomotora de vapor construida para la red nacional se llamaba «Evening Star». Se construyó en Swindon Locomotive Works, al oeste de Inglaterra, y ahora es un popular museo. Aunque parezca increíble, sólo estuvo en servicio cinco años antes de su jubilación prematura. Más recientemente, unos inversores privados han construido una locomotora de vapor totalmente nueva, y «Tornado» es una fuerza motriz muy popular para las excursiones.

Tecnología punta en ebullición

La propuesta de Steamology no es tan glamurosa. Su conversión sustituirá el motor diésel por 20 generadores de vapor, cuatro turbinas de vapor y 140 kg de almacenamiento de gas, creando una «locomotora de vapor» de 2 MW y cero emisiones. Está previsto que los trabajos de conversión comiencen en el Reino Unido en 2025. Si tienen éxito, los fabricantes de locomotoras podrían aplicar esta tecnología como modificación de las locomotoras existentes o incorporarla a productos de nueva construcción.

Evening Star fue la última locomotora de vapor construida para los Ferrocarriles Británicos nacionalizados. Actualmente forma parte de la colección nacional de York. Imagen: Wikimedia Commons. © Tony Hisgett of Birmingham
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«Arup está comprometida con la descarbonización del transporte ferroviario», declaró Andrew Went, responsable de Arup UKIMEA Rail Business y Global High Speed Rail. «La aplicación de esta tecnología punta demostrará una mejor forma de avanzar en el transporte de mercancías pesadas. [Se considera el modo ferroviario más difícil de descarbonizar».

La viabilidad de repotenciar los activos de transporte pesado

Freightliner, socio del proyecto, también aporta su experiencia operativa. «Estamos comprometidos con el apoyo a soluciones innovadoras de I+D que ayuden a ampliar los límites del ferrocarril como componente central de una infraestructura sostenible», declaró Tim Shoveller, su Director General. «Es fantástico ver la evolución de la tecnología de turbinas eficientes y su aplicación para apoyar el desarrollo de fuentes de energía más sostenibles para el ferrocarril del futuro».

Por su parte, Eversholt Rail ha invertido en muchas innovaciones y mejoras tecnológicas de vehículos ferroviarios en los últimos treinta años. Su implicación es una ventaja, en lo que a Steamology se refiere. «Las soluciones de vapor, calor y electricidad con cero emisiones son operativas a tamaño real y a gran escala», afirma Matt Candy, responsable de la empresa. «El Proyecto Nuevo Amanecer demostrará la viabilidad de la repotenciación de activos de transporte pesado con motores diésel. Proporcionando una vida útil completa de los activos al tiempo que se cumplen los objetivos netos cero y ESG [Environmental, Social, and Governance]».

Este artículo ha sido traducido automáticamente del original en inglés al español.

Autor/a Simon Walton

Fuente: RailFreight.com