Comienzan las obras del puente en una ruta clave para el transporte de mercancías en el Reino Unido

Network Rail, la agencia británica de infraestructuras, está iniciando un programa de obras en el viaducto Ribblehead, de 144 años de antigüedad, enlace clave de la línea Settle-Carlisle. El enorme viaducto transporta el tráfico de mercancías y pasajeros a través del norte de Inglaterra y ofrece una alternativa a la concurrida West Coast Main Line. Aunque la ruta Settle-Carlisle se ha visto amenazada de cierre en las últimas décadas, está destinada a desempeñar un papel cada vez más importante a medida que el tráfico de HS2 demande capacidad futura en la Costa Oeste.

El viaducto, de 400 metros de longitud, estuvo en serio peligro de cierre en la década de 1970, debido a su deterioro. Sin embargo, una campaña presionó al Gobierno británico para que pusiera en marcha un programa de inversiones que salvó el puente y la línea. En la actualidad se utiliza cada vez más para el tráfico de mercancías pesadas, rutas de desvío y es una popular ruta turística. Con el actual programa de mantenimiento a fondo, el viaducto de 24 arcos estará asegurado en un futuro próximo.

Invierno en los páramos

El puente es parte integrante de la línea Settle-Carlisle, que conecta el norte de Inglaterra, incluido el Gran Manchester y las ciudades de Leeds y Sheffield, en Yorkshire, con Carlisle y el cinturón central de Escocia. Se está estudiando la reapertura de una ruta hermana en los Scottish Borders, que ofrecería una alternativa de transporte de mercancías y pasajeros a lo largo de toda la Costa Oeste.

Pocos días tan benignos como éste pueden esperarse en el programa de obras en Ribblehead este invierno (Imagen: Liesel/Flickr/WikiCommons)

A pesar de su remota ubicación, la agencia de infraestructuras del Reino Unido, Network Rail, ha reconocido la importancia del puente, y se dispone a realizar obras durante los inhóspitos meses de invierno. «El viaducto de Ribblehead es una de las joyas de la corona de la ingeniería civil victoriana», declaró Phil James, director de la ruta noroeste de Network Rail. «Sabemos que la estructura es increíblemente importante tanto a nivel local como internacional, y queremos darle el cuidado y la atención que se merece».

Cumplimiento histórico

Además de transportar una parte importante de la red ferroviaria del Reino Unido, el puente es un monumento nacional protegido. Cualquier trabajo que se lleve a cabo para mantener la estructura en condiciones de funcionamiento debe cumplir también la normativa de conservación. Network Rail está colaborando estrechamente con Historic England y el Parque Nacional de Yorkshire Dales para garantizar que las obras se lleven a cabo de forma respetuosa con las directrices para estructuras históricamente significativas.

Paul Brown, presidente de Friends of the Settle-Carlisle Line (Amigos de la línea Settle-Carlisle), grupo que hizo campaña a favor de la conservación de la línea, acogió con satisfacción la inversión: «Estas obras son el resultado de inspecciones periódicas. Trabajamos en estrecha colaboración con Network Rail y el viaducto de Ribblehead es ahora probablemente más resistente que cuando lo construyeron los victorianos. Estas obras son necesarias para mantenerlo así».

Retos insólitos

Está previsto que las obras, presupuestadas en 2,1 millones de libras esterlinas (2,4 millones de euros), duren hasta febrero de 2021. Network Rail no prevé interrupciones significativas en los servicios de mercancías o pasajeros. Con partes de la red británica que datan de hace más de 150 años, hay un número significativo de estructuras históricas que todavía se utilizan a diario en toda Gran Bretaña.

La extensa restauración del puente de Barmouth, en Gales, presenta diferentes retos para los ingenieros. Sin embargo, el paisaje es igual de impresionante. Imagen Network Rail

Network Rail ha anunciado recientemente obras de restauración aún más extensas en otra estructura veterana, el puente de Barmouth (Gales), construido en gran parte con madera, que transporta servicios de pasajeros en la costa galesa y se ha utilizado periódicamente para el transporte de mercancías. La estructura de madera es incluso más antigua que Ribblehead y en el pasado ha estado sometida a un problema costoso -aunque inusual- para los ingenieros ferroviarios: la infestación por carcoma marina. Los insectos barrenadores son algo que los ingenieros no esperan encontrar este invierno en la piedra indómita del viaducto de Ribblehead.

Imagen principal: Las operaciones típicas de transporte de mercancías por el viaducto de Ribblehead incluyen áridos a granel, como esta operación para Tarmac, transportada por GB Railfreight.

Este artículo ha sido traducido automáticamente del original en inglés al español.

Autor/a Simon Walton

Fuente: RailFreight.com