Un proyecto irlandés de transporte de mercancías salva la última brecha

El renacimiento ferroviario de Irlanda continúa. El proyecto de línea ferroviaria de mercancías de Limerick a Foynes ha dado un nuevo paso adelante. Se ha restablecido el viaducto de Robertstown, el último cruce fluvial en la aproximación a Foynes. Las obras para devolver el tráfico de mercancías a la ciudad portuaria están ahora a menos de dos años de su finalización.

La Estrategia Irlandesa de Transporte Ferroviario de Mercancías 2040 contiene muchos proyectos ambiciosos. Entre los más destacados figura el plan de reapertura de la línea ferroviaria de Limerick a Foynes. Este proyecto ha alcanzado un hito importante con la finalización del viaducto de Robertstown. Esta estructura de 46 metros, elemento clave del trazado, sitúa el ferrocarril a menos de cuatro kilómetros de la eventual terminal de Foynes.

Sistema ferroviario empotrado

Al viaducto de Robertstown, que atraviesa el río del mismo nombre, aún le queda camino por recorrer antes de recibir su primer tren. Las obras del viaducto de acero, realizadas el año pasado, irán seguidas de la construcción de un tablero de hormigón y la integración de un sistema ferroviario integrado. El proyecto, que comenzó a principios de 2023, también ha finalizado prácticamente el vallado de la vía, una mejora necesaria para las operaciones del siglo XXI.

El tendido de la vía comenzó a principios de este año en dirección oeste desde Askeaton. El equipo del proyecto prevé que los últimos doce kilómetros estén tendidos a finales de este año. La siguiente fase del proyecto consistirá en la instalación de un sistema de señalización, CCTV en los pasos a nivel, un sistema de comunicaciones ferroviarias y conexiones y mejoras de las vías en el puerto de Foynes.

La línea estaba paralizada

En el contexto de la economía irlandesa, la envergadura del proyecto es considerable. Todo el proyecto está financiado por el Ministerio de Transportes irlandés y la Autoridad Nacional de Transportes. Se prevé que las obras duren aproximadamente un año y medio. Sin embargo, su finalización en ese plazo está sujeta a la asignación de fondos. El objetivo es que la línea ferroviaria esté operativa en diciembre de 2025, y que los servicios de transporte de mercancías comiencen a principios de 2026.

Sin duda, una imagen del «antes». El ferrocarril de Limerick a Foynes en quiebra en 2017. Imagen: © Redmond O’Brien en geograph.org.uk
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La línea había sido paralizada, dejando la infraestructura antigua principalmente en su lugar. Esa estrategia ha ayudado a acelerar la restauración. En enero de este año se completó la limpieza de la vegetación y la retirada de las antiguas vías, junto con la instalación de canalizaciones y tuberías de drenaje a lo largo del trazado. La sustitución de la formación de las vías y la instalación de un nuevo lecho de balasto empezaron en febrero de 2024, seguidas de la reinstalación de nuevos puentes en el río Deel, el río Maigue y, por último, el viaducto de Robertstown.

El radical cambio modal de Irlanda hacia el ferrocarril

No es habitual que el desarrollo ferroviario en Irlanda (y en el vecino Reino Unido) esté impulsado por el transporte de mercancías. Sin embargo, en el tramo de 42 km entre la ciudad de Limerick y el puerto de Foynes se transportarán mercancías por ferrocarril a lo largo de una ruta inaugurada en 1858 y que lleva inactiva desde 2001.

Bajo la dirección de Iarnród Éireann(la administración nacional irlandesa de ferrocarriles), la línea se está renovando en el marco de la estrategia Iarnród Éireann Rail Freight 2040. El plan pretende situar al ferrocarril en el centro del sistema de transporte de mercancías de Irlanda. En la actualidad, una proporción muy pequeña de las mercancías se transporta por ferrocarril en Irlanda, pero la estrategia pretende promover un cambio modal radical hacia el ferrocarril para lograr soluciones logísticas más sostenibles.

Posibilidades de tráfico mixto en el futuro

El proyecto también respalda múltiples planes estratégicos, entre ellos el Plan Director de la Compañía Portuaria de Shannon Foynes, Visión 2041. Se ajusta a los objetivos de desarrollo nacionales, regionales y locales y cumple las directrices de transporte de la UE. Entre sus principales ventajas figuran el transporte intermodal, la mejora de la protección del medio ambiente gracias a la reducción del transporte de mercancías por carretera y la mejora de las interconexiones de transporte.

Aunque actualmente se centra en los servicios de mercancías, la regeneración de la línea deja abierta la posibilidad de futuros servicios de pasajeros, a la espera de nuevas mejoras de la infraestructura y financiación.

Varias empresas locales de ingeniería realizaron el proyecto del viaducto de Robertstown. Entre ellas figuran los ingenieros de gestión O’Connor Sutton and Cronin, y los contratistas principales John Sisk and Son. Gabriel O’Brien Crane Hire y Mack Engineering desempeñaron importantes funciones de apoyo.

Este artículo ha sido traducido automáticamente del original en inglés al español.

Autor/a Simon Walton